NBA Academy intenta cortejar a la India amante del cricket y encuentra nuevos admiradores de lugares inesperados

Niños de lugares sencillos como Guna, Rewa, Ratlam, Kota y Salem han llegado a la NBA India Academy, que abre sus puertas en mayo.

Hace casi tres años, Manoj Sisodia tuvo un problema bastante peculiar. Corrió divertido. Cada vez que se le pedía que lo hiciera, daba pequeños saltos en lugar de correr. “¡Como un caballo al galope!” Manoj dice tímidamente.

Eso, sin embargo, cambió cuando Manoj se inscribió en una academia vecina que enseñaba baloncesto. Allí aprendió a correr correctamente además de aprender los trucos del deporte, que le había gustado después de verlo por televisión.

“En unos meses, también me volví muy bueno en eso”, agrega Manoj.

¿Qué tan bueno?

En 2015, participó con la India en el Campeonato FIBA ​​Asia Sub-16.

Ahora, el chico que solía tener una forma divertida de correr quiere dar un salto gigante al escenario más grande de todos: la NBA.

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Manoj tiene solo 17 años. Y es de un pequeño lugar en Madhya Pradesh llamado Ratlam.

A casi 800 kilómetros de Ratlam, en Rewa, Brijesh Tiwari, de 14 años, se ha apoderado del mismo sueño. Él también comenzó a jugar baloncesto hace apenas dos años, en una pequeña academia que apenas tenía otros 20 niños. Si bien muchos de sus amigos prefieren el cricket, se sintió atraído por el baloncesto. Ver los partidos de la NBA, dados los horarios de las primeras horas de la mañana, puede ser un poco complicado en India. Pero intenta decirle eso a Brijesh.

“Siempre me aseguro de no perderme los buenos partidos. Si tengo que quedarme despierto hasta tarde o despertarme temprano, realmente no me importa. Y si no puedo ver un partido, veré los momentos más destacados de todos modos”. dice Brijesh. Añade que ha habido ocasiones en las que ha faltado a la escuela para ver un partido. Él lo llama un compromiso.

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Muchos cientos de kilómetros más al sur, en el estado de Tamil Nadu, se encuentra Salem, la ciudad natal de M Shanmugam. La historia de Shanmugam es nada menos que inspiradora. Es hijo de un vendedor de frutas, cuyo padre no siempre podía permitirse comprar los zapatos que necesitaba para practicar el deporte. Sin embargo, el talento de Shanmugam en la cancha de baloncesto era innegable. Entonces su escuela decidió ayudarlo con el equipo que necesitaba.

El mes pasado, Shanmugam, junto con Manoj y Brijesh ganaron becas para la NBA Academy India, que comenzará sus operaciones en Delhi NCR.

No son los únicos.

Cuando la academia abre sus puertas en la primera semana de mayo, los niños de lugares sin pretensiones como Guna (Virat Dhakad), Rourkee (Riyanshu Negi), Tiruvalla (Sejin Mathew), Kota (Digvijay Shekhawat), Durg (Rishabh Jaiswal), Varanasi (Robin Banerjee), Jalandhar (Jagshaanbir Singh), Mohali (Amaan Sandhu), Nainital (Prashant Rawat) y Bhatinda (Vivek Chauhan) se unirán a Manoj, Brijesh y Shanmugam en su intento de seguir el camino de Satnam Singh. Satnam, quien proviene de un pequeño pueblo en Punjab llamado Ballo Ke, se convirtió en el primer indio en ser reclutado en la NBA cuando Dallas Mavericks lo eligió en el draft de 2015.

Sorprendentemente, de entre los 21 niños seleccionados para la beca de NBA Academy India, solo siete serán de metrópolis como Mumbai y Kolkata. Si bien algunos de los jugadores fueron seleccionados de las pruebas realizadas en seis ciudades: Mumbai, Delhi, Ludhiana, Kochi, Chennai y Kolkata, los cazatalentos de la NBA eligieron al resto de los torneos de nivel nacional.

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La academia, el quinto centro de entrenamiento de élite de la NBA a nivel mundial, representa el movimiento más audaz de la NBA para aprovechar el mercado indio. También proporciona una estructura para los jóvenes en ciernes que quieren jugar en la liga estadounidense rica en efectivo. Mientras la NBA intenta cortejar a un país completamente enamorado del cricket, parece tener nuevos admiradores de lugares inesperados.

“Hay muchos jugadores de baloncesto con talento que han venido de la región de donde soy. Pero ninguno de ellos tuvo una oportunidad como yo la tuve cuando era joven. Así que estoy agradecido por esto ”, dice Shanmugam.

Comenzó a jugar baloncesto por la misma razón que lo hacen muchos niños en la India: porque era alto.

“Siempre fui el niño más alto de todas las clases de la escuela. Medía 5’6 ”cuando estaba en el octavo estándar. Así que un profesor de fisioterapia me dijo que debería probar el baloncesto. Lo hice y me enganché ”, añade.

Su altura no es el único atributo que impresionó a los cazatalentos de la NBA.

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“Lo vi jugar en un torneo en Pondicherry. Tiene sólidas habilidades para manejar la pelota. Puede crear y también es un anotador prolífico ”, dice Carlos Barroca, Vicepresidente Asociado de Operaciones de Baloncesto de la India para la NBA. Barroca ha participado en la selección de los 21 niños que recibieron becas.

“Buscábamos a alguien que pudiera correr, saltar y además fuera rápido. Aparte de estas habilidades en la cancha, el tamaño también fue un factor ”, agrega.

Como parte del programa, los 24 niños, tres de ellos aún sin ser seleccionados, estarán expuestos al entrenamiento, las instalaciones y la competencia a nivel de la NBA en la academia residencial en Delhi, que también se ocupará de su educación.

Además de un director técnico, que será el entrenador en jefe, la academia también contará con un entrenador de fuerza y ​​acondicionamiento y un entrenador de desarrollo de jugadores, que se especializará en entrenamientos individuales y entrenamientos individuales. También habrá administradores que ayudarán con tecnología, datos y análisis.

“Tener esta oportunidad fue absolutamente increíble. Siento que esto es un gran problema ”, dice Shanmugam.

Para los seleccionados, la NBA Academy es solo el primer paso hacia la realización de su “sueño americano”.

Pero para el baloncesto indio, podría ser un gran salto.