'¿Por qué juegas zurdo?'  - Roger Federer le pregunta a Rafael Nadal mientras las estrellas del tenis discuten la vida durante el encierro en Instagram Live

Indian Wells Open: Roger Federer, Rafael Nadal listos para traer recuerdos que han trascendido al tenis en semifinales

Han pasado 16 meses desde el último choque Federer-Nadal, la segunda brecha más larga en su rivalidad, pero nuestro ritual de marcar el enfrentamiento como la máxima expresión del tenis no ha cambiado ni un poco.

Es un ritual que ha comenzado a parecer tan antiguo como el tiempo mismo. Se publica el sorteo de un torneo, y todos apuntan a un posible enfrentamiento entre Roger Federer y Rafael Nadal como el presunto partido del torneo, sin importar en qué tipo de forma o forma se encuentren. Por un momento glorioso, todos los nombres en la hoja de sorteo desaparece, y solo quedan las de Federer y Nadal; nada más en el mundo importa excepto ‘Fedal’.

La llegada y el eventual ascenso a la supremacía de Novak Djokovic han hecho que los enfrentamientos Federer-Nadal sean menos significativos con el tiempo, pero el sentimiento se ha mantenido intacto. 15 años después de que los dos candidatos de GOAT cruzaran espadas por primera vez en Miami, su rivalidad sigue siendo la historia más convincente del tenis y una de las más convincentes de todo el deporte.

Abierto de Indian Wells Roger Federer Rafael Nadal listo para traer recuerdos que han trascendido el tenis en el enfrentamiento de semifinales

¿Qué hace que la rivalidad de Fedal sea tan especial? Podría ser el peso de la historia: casi nunca ves un partido entre dos jugadores que ocupan los dos primeros lugares en la lista de ganadores de Slam de todos los tiempos. También podría ser el contraste de estilos: diestro vs zurdo, agresor vs contragolpeador, arte helado vs determinación candente. O podría ser la emoción acumulada de la serie de batallas épicas que ambos han librado a lo largo de los años, desde Miami y Wimbledon hasta Melbourne y Shanghai.

En mi opinión, lo que hace que Fedal sea un fenómeno tan único y valioso es que, incluso 15 años después, no podemos señalar de inmediato el aspecto más irresistible de su rivalidad. No deberíamos tener que preguntarnos qué hace que Federer vs Nadal sea especial; si todavía lo hacemos, la pregunta en sí es la respuesta.

Cuando se publicó el sorteo de Indian Wells la semana pasada, se parecía un poco a ‘Djokovic y el resto’, pero había un lugar sentimental reservado para el posible partido de semifinales Federer vs Nadal, solo por los viejos tiempos. Sabíamos que jugarían por el premio de consolación, pero era un premio de consolación que merecía el derecho de fanfarronear de primera clase.

Ahora que Djokovic ha sido eliminado, la semifinal de Fedal se ha convertido en la final de facto en la cabeza de la mayoría de la gente. Y los dos hombres han jugado como favoritos prohibitivos durante todo el torneo, llegando a las últimas cuatro etapas sin perder un set.

Federer despachó a Hubert Hurkacz en dos sets bastante sencillos el viernes, mientras que Nadal superó a Karen Khachanov en dos desempates. Pero el largo partido del español contra Khachanov significa que ha estado en la cancha un par de horas más que Federer en general.

Eso puede resultar significativo, porque Nadal parecía haber tenido algún tipo de problema en la rodilla a mitad del segundo set. Su movimiento pareció comprometido durante algunos juegos antes de convocar a su mejor tenis de espaldas a la pared para completar la victoria, y ahora tiene menos de 24 horas para recuperarse.

En su rueda de prensa posterior, Nadal dijo que espera estar listo para el partido contra Federer. Pero agregó una advertencia ominosa diciendo: “No puedo garantizar cómo me despertaré mañana”.

¿Qué importancia tendrán las rodillas de Nadal en el partido? Es difícil de decir en esta etapa, pero considerando la naturaleza general de su rivalidad, Federer aprovechará cualquier ventaja que pueda conseguir.

Todos conocemos las estadísticas: Nadal lidera el enfrentamiento general 23-15. También conocemos la dinámica habitual de su enfrentamiento: el golpe de derecha con efecto liftado zurdo ha sido tradicionalmente demasiado cruel para manejar el revés a una mano de Federer.

Los fanáticos de Federer se apresurarán a señalar que el suizo ha cambiado el guión desde 2015, habiendo ganado sus cinco encuentros desde entonces, tres de ellos en sets seguidos. Y si bien la primera de esas cinco victorias podría haberse atribuido al hecho de que estaban jugando en una cancha cubierta en la ciudad natal de Federer, las últimas cuatro han sido como declaraciones en su autoridad.

Algo cambió en ese febril quinto set del Abierto de Australia 2017. El revés de Federer, siempre un saco de boxeo para el golpe de derecha de Nadal, de repente adquirió una cualidad venenosa que nunca antes se había visto. Tomando la pelota temprano y golpeándola a voluntad para los ganadores, Federer le robó al español su plan probado y probado, y continuó en la misma línea durante los siguientes tres partidos que jugaron ese año.

Pero eso fue hace más de un año. Como dijo el propio Federer el viernes, “Han pasado muchas cosas en los últimos 18 meses. No puedes simplemente copiar, pegar y reproducir exactamente lo mismo de nuevo “.

El revés ciertamente no ha sido una versión de copiar y pegar del 2017 últimamente. Federer ha tenido problemas para generar ritmo desde principios de 2018 y ha comenzado a recurrir mucho más al segmento. Muchos fanáticos incluso se han resignado a la idea de que el ‘revés neo’ de Federer de 2017 fue algo de una temporada, que nunca se volverá a ver.

De mayor preocupación para Federer es el golpe de derecha, que recientemente ha mostrado una alarmante tendencia a apagarse sin previo aviso. Si bien se ha comportado durante la mayor parte de este torneo, en general se ha convertido menos en una red de seguridad para los suizos y más en un arma de rachas. Siga golpeando la pelota lo suficientemente profundo como para el golpe de derecha de Federer, y tarde o temprano vendrá un error.

Entiendes lo esencial: Federer está disminuyendo visiblemente con la edad y es mucho menos consistente con sus golpes de fondo que en 2017. Pero lo que todavía está haciendo notablemente bien es tomar la pelota en ascenso y seguirla hasta la red. Su enfoque de ataque lo ha ayudado a mantener a sus oponentes fuera de balance incluso en las lentas canchas de Indian Wells, y para derrotar a Nadal tendría que ser igual de agresivo con sus tiros, si no más.

Desde la perspectiva de Nadal, el plano ha cambiado un poco, pero la estrategia de apuntar el revés seguirá desempeñando un papel clave. El jugador de 32 años ha estado mucho más cerca de la línea de base este año que en 2017, lo que significa que puede hacerle a Federer lo que Federer le hace a sus oponentes: robarle el tiempo. Eso será especialmente útil si Nadal puede seguir empujando al suizo hacia su esquina de revés y hacer que juegue un tiro extra, que invariablemente conduciría a un error o un balón corto.

¿Tiene Nadal la suficiente confianza en este momento para aprovechar esos cortos revés? En otras palabras, ¿puede terminar suficientes puntos con el golpe de derecha en la línea ascendente?

En sus primeros cuatro partidos aquí, su derecha ha sido muy buena, pero también lo fue durante los primeros seis partidos del Abierto de Australia este año antes de que se derrumbara en la final contra Djokovic. Nadal necesita asegurarse de jugar limpio, pero también con convicción; Si bien su derecha cruzada segura lo mantendrá a flote en el partido, es solo el relativamente inseguro en la línea el que puede darle una victoria enfática.

No puede permitirse ser demasiado conservador con sus patrones cruzados, o cometer demasiados errores cuando va por la línea, de los cuales fue culpable contra Djokovic.

El partido podría esencialmente reducirse a una batalla de posicionamiento en la cancha. Mientras Federer permanezca enraizado en la línea de fondo, medio voleando tiros a las esquinas, estará bien ubicado para lograr seis victorias seguidas. La tarea de Nadal será empujar a Federer fuera de la línea de fondo y hacer su propia incursión en la cancha, antes de romper el punto con un gran golpe de derecha.

Teóricamente, la lentitud de la cancha debería ayudar a Nadal, pero Federer en realidad lidera 2-1 en los partidos que han jugado en Indian Wells. La delgadez del aire del desierto hace que la pelota viaje un poquito más rápido, y el suizo generalmente ha sido lo suficientemente bueno como para aprovechar esa pequeña ventaja y dominar el proceso. Su victoria por 6-2, 6-3 en 2017 es ampliamente considerada su actuación más dominante contra un Nadal en plena forma.

El término ‘Nadal en plena forma’ ha sido un factor muy importante durante la última década y media, y seguirá siendo el mismo el sábado por la tarde. Para los 39th En este momento en la historia del tenis, dos leyendas se mirarán fijamente por el derecho a registrar otra huella en su camino hacia la inmortalidad, y solo podemos esperar que ambos sean capaces de dar lo mejor de sí mismos.

Han pasado 16 meses desde el último choque de Fedal, la segunda brecha más larga en su rivalidad, pero nuestro ritual de marcar el enfrentamiento como la máxima expresión del tenis no ha cambiado en nada. Entonces, ¿qué tal una batalla épica más, solo por los viejos tiempos?

Predicción: Federer ganará en tres sets