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Cómo las consecuencias del coronavirus afectan los niveles inferiores del club de EE. UU.

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Para los afortunados, el impacto del coronavirus es intangible, o simplemente inconveniente. Eventualmente, sin embargo, incluso los inconvenientes pueden volverse existenciales. Al igual que el virus, comienza relativamente pequeño. Por ejemplo, considere el frente de la camiseta de Union Omaha.

Como la mayoría de los equipos de su tamaño, el club de expansión USL League One no puede contar con los ingresos por transmisión. Y va a compartir un estadio con un equipo de béisbol de ligas menores. El activo individual más valioso de la Unión, por lo tanto, es el espacio publicitario en la parte delantera de su camisa.

“Teníamos las camisetas listas para ir. Teníamos el stock listo para vender, el socio de la manga: todo estaba listo y todo lo que teníamos que hacer era firmar el acuerdo con el socio de la camiseta ", dijo el Director de Operaciones de la Unión, Matt Homonoff, sobre la preparación del club para la presentación de su kit. "Luego, la semana que todo explotó, los dos finalistas que estaban al frente se retiraron al mismo tiempo porque todo se fue al infierno".

Fue un golpe financiero y una parte de una cascada de eventos relacionados con la pandemia que arruinó el inicio de la temporada inaugural de Omaha. Para su crédito, el equipo de fútbol llamó a un audible, y la semana pasada, lanzó sus camisetas locales y fuera con el frente donado a un par de organizaciones locales de atención médica (junto con una parte de los ingresos de la venta).

El dinero que se habría ganado a través de un patrocinio de toda la temporada no se puede recuperar. Pero si la publicidad y la atención ayudan a aplanar la curva, y si la buena voluntad profundiza la relevancia y la conexión del nuevo club con la comunidad, entonces el espacio habrá sido aprovechado. Para Union Omaha y tantos otros clubes de ligas inferiores, solo la combinación correcta de ingenio y austeridad los ayudará a superar este desafío sin precedentes.

La mayor parte del enfoque este mes, como de costumbre, ha estado en cómo las grandes ligas y los deportes de primer nivel manejarán estos desafíos. ¿Quién será coronado y relegado en Europa? ¿Cuándo y cómo terminarán sus temporadas la NHL y la NBA? ¿Podrá Tokio organizar los Juegos Olímpicos el próximo año? ¿Qué entrenador de la NFL tropezará con un cable de extensión y perderá la selección del draft de su equipo?

Pero para esas organizaciones, la pandemia es más inconveniente que existencial. Son negocios multimillonarios con acuerdos de derechos televisivos masivos, así como grandes bases de fanáticos y patrocinadores, construidos para resistir esta tormenta. Incluso MLS, que es mucho más pequeño que los equipos antes mencionados y mucho más dependiente de los ingresos del día del juego, tiene la sala de juntas multimillonaria y la infraestructura necesaria para sobrevivir.

Es un tipo diferente de ecosistema más abajo en la pirámide y especialmente en los niveles más bajos del fútbol americano, donde hay cinco ligas nacionales (tres profesionales y dos aficionados). No solo carecen de los ingresos y el colchón financiero de sus contrapartes de primer nivel, sino que la mayoría de los clubes de fútbol de la USL, NISA y NPSL no tienen ningún tipo de conexión con una franquicia de grandes ligas.

El socio de Union Omaha, Storm Chasers de la Liga de la Costa del Pacífico, está afiliado a la AAA de los Reales de Kansas City y sabe que sus costos de jugador y entrenador, entre otros gastos, serán manejados por el club matriz. Pero Omaha, como seis de sus hermanos de la Liga Uno, 26 de los 35 equipos del Campeonato de la USL y cada uno de los ocho clubes profesionales que se espera que jueguen esta primavera en NISA, debe hacerlo casi por sí solo.

“Esta liga es un conjunto de comunidades que dependen unas de otras y crecerán y caerán juntas. Con eso en mente, tenemos que ser lo más flexibles posible con nuestros clubes para ayudarlos a navegar a través de esto ”, dijo el presidente de la USL, Jake Edwards. “La USL, como otras ligas deportivas, siente el dolor. Esto va a doler. Vamos a tomar algunos bultos. Hemos tenido que ajustarnos ".

Presidente de la USL, Jake Edwards

El presidente de la USL, Jake Edwards.

Una parte no especificada del personal de la oficina principal de USL en Tampa ha sido suspendida, confirmó Edwards.

"Están principalmente en nuestras propiedades juveniles que podrían no estar funcionando este año, o en algunos de nuestro equipo de eventos. Los traeremos de regreso una vez que estemos de vuelta en un estado normal. Pero eso duele. Eso es algo difícil ", dijo.

Los que permanecen están trabajando con equipos individuales, facilitando llamadas en conferencia y conversaciones, y tratando de descubrir cómo y cuándo los equipos pueden volver al campo. Edwards le dijo a Sports Illustrated que el objetivo actual es julio. Eso probablemente no sea lo suficientemente pronto como para salvar la campaña de la Liga Dos, que generalmente termina en agosto cuando los jugadores regresan a la universidad. De hecho, seis de los clubes del circuito de aficionados con sede en Nueva York y Nueva Jersey ya han terminado sus temporadas. La NPSL, la otra liga nacional de aficionados del país, cerró el 2020 el mes pasado.

El mejor escenario para el regreso de julio para el USL Championship y League One probablemente tampoco dejará suficiente espacio para acomodar la participación en la Copa Abierta de EE. UU. Edwards dijo que la USL no prevé ingresar a la competencia este año.

La realidad que impulsa la decisión de la Copa Abierta, junto con los permisos y despidos del personal en Union Omaha y aproximadamente otros 15 clubes de Campeonato y Liga Uno, se basa en la economía del fútbol de nivel inferior. Es un negocio en el sitio, el día del juego.

"Probablemente, aproximadamente el 75% (de los ingresos) proviene del patrocinio y la venta de boletos", dijo Edwards. "Puede dividir las ventas de sus boletos en anticipado y sin cita previa, y luego pasar todo el día del partido mientras están allí. Los patrocinios están vinculados a la cantidad de juegos. Entonces estás viendo una porción significativa ".

Por lo tanto, para la gran mayoría de los equipos de Championship y League One, y también de NISA, organizar una temporada a puerta cerrada no es práctico. Y así, cuanto más se prolonga, más existencial se vuelve la decisión.

"Existe el riesgo de que si se pierde una temporada completa de ingresos por día de partido, y potencialmente qué más está pasando con otras empresas que el propietario pueda estar operando, existe ese riesgo", dijo Edwards. "Obviamente es una amenaza, no solo para los equipos de nuestra liga sino en todo el mundo, y esa es la realidad". Cuanto antes volvamos a jugar, mejor. Somos optimistas y comenzaremos a mediados de verano ".

The Championship y League One tienen un acuerdo de transmisión con ESPN por un valor de más de $ 1 millón. Pero una vez dividido entre la oficina de la liga y cada club, ese dinero no llega muy lejos. Además, los equipos tienen que ayudar a sufragar los costos de producción, por lo que sin los ingresos provistos por los fanáticos, la organización de juegos a menudo terminaría resultando en una pérdida financiera. Eso se suma a los salarios de los jugadores, que están garantizados.

Homonoff dijo que Union tuvo que pagar un pago único de $ 25,000 a VISTA Worldlink, la compañía de producción contratada por la USL, y luego $ 6,000 adicionales por juego jugado.

"Es uno de los muchos gastos que hacen que jugar a puertas cerradas sea el mejor comienzo", dijo. “Solo abriendo las puertas del estadio, tienes gastos: personal, electricidad, limpieza. No tendría los costos asociados con los alimentos y el personal, pero tampoco tiene ningún ingreso … No hay ningún modelo que alguien haya podido presentar que funcione desde la perspectiva de un equipo independiente ".

El presidente de Chattanooga FC, Tim Kelly, dijo que su club NISA, entre otros, está jugando con la idea de pedirles a los fanáticos que "paguen un par de dólares para ver un partido transmitido", para compensar algunos de esos gastos del día del partido. NISA es una nueva liga de tercer nivel que jugó un horario abreviado el otoño pasado y esperaba establecer cierta tracción nacional en 2020 con la incorporación en la primavera de Chattanooga y Detroit City y luego la llegada en otoño del Cosmos de Nueva York.

Concluir la temporada NISA 2019-20 ahora parece ser casi imposible, pero la tarifa de transmisión potencial destaca la forma en que sus equipos podrían abordar la pandemia. Confía en tus raíces. Chattanooga es literalmente un club orientado a la comunidad: alrededor de 3.300 fanáticos pagaron casi $ 1 millón para comprar pequeñas acciones en el equipo. Los equipos de NISA no están sujetos a una autoridad de la liga central, pero tampoco reciben el apoyo que el ancla podría proporcionar.

“Estaba bastante preocupado por eso. La ironía es que el modelo de franquicia, por mucho que nos disguste, tiene la ventaja del control central y el tipo de (fuerza) de quedarse sin la Estrella de la Muerte. Nuestra premisa es que somos como los rebeldes. Estamos dispersos por todo el lugar. Los clubes tienen sus propios enfoques y motivaciones. De modo que esa estabilidad central no está realmente allí ", dijo Kelly, quien ayudó a lanzar CFC como un club NPSL en 2009.

"Así que había un motivo real de preocupación para esto", concluyó. “Pero la oficina (NISA) ha sido muy buena al aprovechar al máximo el tiempo para pensar estratégicamente sobre cómo podemos agudizar nuestro mensaje sobre la importancia de los clubes independientes y los clubes comunitarios. Creo que la liga estará bien ".

En el otro extremo del espectro de nivel inferior, están los clubes que son esencialmente grandes ligas, o cercanos a él. New Mexico United, Indy Eleven y Sacramento Republic atraen asistencias promedio en las cinco cifras. Louisville City está a punto de abrir un nuevo estadio de $ 65 millones y $ 12,000 asientos. Los cambios de Colorado Springs también han abierto camino en un nuevo lugar.

Estadio de la ciudad de Louisville

El nuevo Lynn Family Stadium de Louisville City.

Unos pocos equipos del Campeonato generan ingresos sustanciales de las ofertas de televisión locales, y un puñado ha estado buscando ascensión a la MLS. Los clubes antes mencionados, junto con jugadores como Phoenix Rising, San Diego Loyal y Tampa Bay Rowdies, pueden jugar en la misma liga que los equipos más modestos de la USL, pero están en una liga diferente en muchos aspectos.

Estos son equipos que le dan estabilidad y legitimidad profesional a la USL, y los que "pueden ayudar a algunos de los nuevos clubes a entender que hay una manera de superar esto", dijo Edwards. Pero también son los clubes que están mucho menos preocupados por la supervivencia, y que eventualmente podrían recomendar jugar a puerta cerrada.

“La República de Sacramento no puede existir por sí sola. ¿A quién jugaríamos? Confiamos el uno en el otro, y de alguna manera esto lo hace más difícil ”, dijo el presidente y director de operaciones de la República, Ben Gumpert. “Incluso en la industria hotelera o algo así, si se abre un área geográfica, pueden abrir hoteles en California, o elegir su estado, desplegarlo. En una liga, no puedes hacer eso. Todos nos necesitamos unos a otros para trabajar y tener éxito.

"Esto es increíblemente complicado, y es complicado para todos", continuó. "Hay mucha variabilidad, pero puede estar seguro de que sucede en todas las ligas. Hay equipos de gran mercado, equipos de grandes ingresos y luego equipos que tienen más personas afectadas por esto. No puede resolver equipo por equipo o incluso estado por estado. Tienes que resolverlo en todos los ámbitos ".

Sacramento está programado para unirse a la MLS en 2022 y está observando el impacto de la pandemia en su proyecto de construcción del estadio del centro tanto como en el calendario de la USL 2020. Tiene la experiencia de la oficina principal y el tipo de patrocinios y asociaciones a largo plazo que verán al club durante este período; sin embargo, Republic también tiene el único caso confirmado de coronavirus entre los jugadores de la USL. El virus no discrimina entre equipos grandes y pequeños, y destaca el hecho de que queda algún riesgo para jugar incluso sin fanáticos. Un juego a puerta cerrada involucra a atletas, entrenadores, entrenadores, personal médico, personal de clubes y estadios, medios de comunicación, árbitros y otros que podrían propagarse o contraer la enfermedad.

Republic estaba listo para la prueba positiva, dijo Gumpert, gracias a la asistencia de su patrocinador principal, UC Davis Health. El jugador afectado, cuya identidad no ha sido revelada, se ha recuperado.

"Hemos pasado por muchas cosas. Pasamos por cada paso del proceso, incluido el seguimiento de contactos. Eso incluye aislamiento. Eso incluye la cuarentena por dos semanas. Pasamos por eso, incluidos todos nuestros jugadores y todos los miembros de nuestro personal que podrían haber estado expuestos ", dijo Gumpert.

"Nos estaríamos perjudicando a nosotros mismos si no hiciéramos una diligencia increíble en primer lugar, cuando hablamos de regresar al campo", agregó Gumpert. "Comprendamos qué es seguro y qué tiene sentido para la salud a largo plazo de la liga, qué es lo mejor para la salud a largo plazo de esta comunidad y este club".

Sacramento Republic tenía un jugador diagnosticado con coronavirus

Sacramento Republic tiene la vista puesta en la temporada 2020 de la USL y la construcción de un nuevo estadio para su llegada a la MLS en 2022.

La ironía de todo esto, del momento de la pandemia y su impacto en el surgimiento de la USL y la NISA, es que el fútbol americano de nivel inferior nunca había sido más saludable. Los días en que los clubes se formaron y doblaron en un abrir y cerrar de ojos se han ido. Aunque algunos han denunciado los estándares de la liga profesional de la Federación de Fútbol de EE. UU., Es difícil argumentar que el requisito de patrimonio neto mínimo para los propietarios de equipos no ha creado más estabilidad.

El crecimiento ha seguido, y los espacios en el mapa entre las franquicias de la MLS se están llenando gradualmente. En 2010, había 12 equipos compitiendo en el nivel de segunda división. Este año está programado que haya 35. Mientras Fresno (Campeonato) y Lansing (Liga Uno) se retiraron después de 2019, se están preparando nuevos equipos de Campeonato en Buffalo, Des Moines, Oakland y Providence. Y Edwards dijo que la USL está teniendo conversaciones con 51 comunidades sobre la membresía en League One, donde la tarifa de expansión ronda los $ 1 millón mucho más asequible. Mientras tanto, NISA tiene compromisos de cinco nuevos equipos, incluido el Cosmos.

Parece que hay suficiente impulso para superar esta pandemia, incluso si hay pérdidas en los márgenes. Es posible que algunos clubes de la Liga Dos o NPSL no lo logren, pero siempre ha habido más volatilidad en ese nivel. Cualquier fricción que pueda surgir entre los clubes más grandes y más pequeños en el Campeonato y League One / NISA es prácticamente inevitable. Eso es lo que sucede cuando juegas frente a 10,000 una semana y en un equipo MLS 2 con 500 fanáticos la próxima. Y es un sello distintivo de las competiciones en todo el mundo. Diferentes clubes tienen diferentes recursos y prioridades. Pero esa fricción no tiene que definir este año extraño y desafiante en el fútbol de las ligas inferiores. En muchos sectores, después de todo, el virus ha ayudado a remodelar la perspectiva.

"Tenemos una comunicación regular como grupo con los propietarios y en momentos como este, una cosa que diferencia a muchas ligas deportivas estadounidenses de las ligas de todo el mundo es que existe un verdadero sentido colectivo entre la propiedad y un alto nivel de participación, "Dijo Edwards. “Esta crisis ha traído consigo un sentido colectivo de unidad y enfrentamos un desafío masivo. Pero si nos mantenemos unidos, hay una salida ".

En Omaha, Homonoff dijo que había preocupación cuando las cosas comenzaron a desmoronarse. La creación del club había sido un proyecto de tres años, y fue solo en la línea de meta, o en la línea de partida, dependiendo de cómo se mire, que las puertas comenzaron a cerrarse de golpe. El patrocinio de la camiseta se perdió. Los pedidos de boletos de temporada disminuyeron. Había un jugador, el mediocampista Tobias Otieno, atrapado en Kenia. Y el gran festival de St. Patty en el parque en el estadio Werner Park, el evento de lanzamiento para Union and the Storm Chasers, se canceló con menos de 48 horas para el final.

"Fue lo peor", dijo sobre esos primeros días.

Luego se dio cuenta de que las camisetas del festival no tenían el año en ellas. La Unión puede usarlos en 2021. Fue un buen augurio cuando se necesitaba uno.

"Al principio, creo que era natural que todos estuvieran preocupados por los equipos y su futuro a largo plazo", dijo Homonoff. "Pero después de pasar el último mes donde estamos atentos y nos comunicamos con todos los equipos de la liga, ahora estoy menos preocupado por el evidente interés que muestran en encontrar las soluciones correctas basadas en sus modelos de negocio".

"No hay forma de que un equipo que se está preparando para retirarse pase el tiempo haciendo esas preguntas y tratando de encontrar estas soluciones", agregó. "No puedo hablar por otro equipo, pero nuestros propietarios están en él a largo plazo, y en base a todo lo que he escuchado de otros equipos, todos están en él a largo plazo".